Very Big Data

Eind juli organiseerden we als Nederlandse Digitale Infrastructuur-sector een handelsmissie naar de Verenigde Staten, het land waar naast de Data ook alle andere dingen Big zijn. We hebben daar San Diego en San Francisco bezocht.

Van maandag tot woensdag waren we in San Diego om bedrijven te bezoeken, maar voornamelijk voor de HostingCon-beurs. We hadden daar een eigen stand ter promotie van de Digital Gateway to Europe als sector, samen met onze overheid. Donderdag en vrijdag waren we in San Francisco om vooral bedrijven uit Silicon Valley te bezoeken, contacten te leggen en daarnaast de ‘energie’ te voelen die daar overal aanwezig is. Een reis boordevol inspiratie.

Waar de ‘Valley’ onbetwist het centrum van de wereld voor apps en internet is, gebeurt er in San Diego ook veel digitaal. Het is de grootste marinehaven van de VS, met daardoor ook veel IT offspring maar daarnaast ook een grote universiteitsstad met veel focus op biotech en genonderzoek. De grootste groei zit in die biotech en genomics.

Het ontrafelen en doorgronden van genen om zelfs de meest complexe biologische systemen zoals de hersenen te begrijpen, is de nieuwe grote uitdaging waar ook veel digitale bedrijven en start-ups zich op storten. Want wat is er nu mooier dan het eindelijk kunnen voorkomen en oplossen van ziekten, voedselproblemen en milieuvraagstukken? En voor een toekomstige, baanbrekende doorbraak zijn ook investeerders te vinden.

Deze tak van wetenschap gaat gepaard met de behoefte aan enorm veel rekenkracht en heel veel (big) data. Het San Diego Supercomputer Center (SDSC) dat we ook bezochten, wordt beschouwd als een leider in data-intensieve computing en cyberinfrastructuur. Het verstrekt de middelen, diensten en expertise aan de onderzoeksgemeenschap, industrie en de academische wereld. Met twee recente supercomputers, clusters van duizenden computers, gaan ze deze vraagstukken te lijf.

De universiteit is ook een van de aanjagers om meer high-speed netwerken in het supercomputercenter te verbinden met de directe omgeving. Een omgeving waar vele onderzoekscentra, start-ups en techbedrijven en ook datacenters staan. Netwerken die de supercomputers verbinden met de zware compute- en storage-apparatuur van die organisaties. Dit ervoeren we bij een bezoek aan een datacenter in de buurt. Door de focus op Big Data-vraagstukken en -oplossingen heeft dit bedrijf zich gespecialiseerd in het housen en verbinden van deze speciale systemen. Dan hebben we het over systemen die soms per kast 75 kW aan stroom verbruiken (Big Power) en zeer veel warmte (Big Heat) creëren. Met waterkoeling en speciale enclosures gaan ze deze uitdagingen op een nergens anders gebruikte manier te lijf. Fascinerend.

In San Diego zie je dan ook het effect van het zich volledig focussen op de mogelijkheden die Big Data met zich meebrengt. Het was ook hier weer goed om te zien hoe groot de indirecte effecten zijn die de techindustrie met zich meebrengt.

Stijn Grove, DDA.

Deze column is eerder verschenen in ChannelConnect, nummer 4-2015.